Avant de devenir entraîneur-chef de football de Cincinnati Bearcats il y a moins de trois ans, Fickell a passé la plus grande partie de sa vie à Columbus, depuis ses années d'athlète à DeSales et dans l'Ohio State, puis a passé la majeure partie de sa carrière d'entraîneur aux États-Unis. Buckeyes, y compris en tant que gardien. Entraîneur durant la malheureuse saison de 2011.

Auparavant, Luke Fickell voulait annuler le match de samedi contre l'État de l'Ohio.

Lorsqu'il a été embauché en tant qu'entraîneur des Bearcats de Cincinnati en décembre 2016, Fickell savait que les Buckeyes étaient à l'horaire 2019.

"Cela semblait très loin, mais nous savions que c'était là", a-t-il déclaré lors d'un récent entretien téléphonique.

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Fickell, 46 ans, a passé la majeure partie de sa vie à Columbus. Il a été triple champion de lutte d’Etat et star du football DeSales. Il a joué pour les Buckeyes et a passé la majeure partie de sa carrière d’entraîneur dans l’Ohio. Il a été entraîneur pendant la malheureuse saison 2011 avant de revenir au poste d'assistant d'Urban Meyer.

"Quand j'ai obtenu le poste (UC), je me souviens d'avoir parlé à l'entraîneur (Meyer) et nous avions dit quelque chose à propos de: 'Nous devrions probablement nous en sortir", a déclaré Fickell. «Ce n'est pas toujours facile des deux côtés – pas seulement le fait que vous soyez dans l'État, mais même (à propos) des relations. C'était une pensée à la fois.

Mais ni lui ni Meyer n'ont poussé à quitter le jeu, et il en est resté ainsi. Aucune équipe de l'Ohio n'a battu les Buckeyes depuis 1921. Mais les Bearcats, après une victoire de 11 saisons et une victoire de la semaine d'ouverture de l'UCLA, ont une chance légitime.

Fickell ne pense pas à cela, ni à beaucoup plus à ce jeu, à part préparer son équipe comme il le ferait toute autre semaine. Interrogé lundi lors d'une conférence téléphonique, comment il s'est senti maintenant que la semaine du match est arrivée, il a répondu: Je ne peux pas me permettre d'entrer dans une sorte d'émotion. "

C'est sa tête qui parle. Le cœur de Fickell est différent. Il encourage encore les Buckeyes. Fickell apprécie tout ce que ses années en Ohio ont fait pour lui, même – ou peut-être surtout – en cette difficile saison d'entraînement de 2011. Jim Tressel a été contraint de démissionner et Fickell a été invité à le remplacer.

"Ce n'était pas ce que je voulais faire à l'époque", a-t-il déclaré.

Mais toujours le bon soldat – et honnêtement, comment un assistant peut-il refuser de devenir l'entraîneur de l'État de l'Ohio? – Fickell a repris une équipe touchée par la turbulence, les suspensions et les matchs clés. Les Buckeyes ont perdu leurs quatre derniers matchs pour finir 6-7.

Fickell pense maintenant qu'il n'était pas prêt pour le travail. Il a déclaré que l'expérience lui avait appris l'importance de déléguer et de faire confiance aux autres.

"Je ne pense pas avoir fait un bon travail de leadership, de contrôle et de cohérence dans ma façon de diriger", a déclaré Fickell. «J'ai laissé le côté émotionnel des choses me toucher et m'épuiser trop. Je ne sais pas si vous pouvez apprendre cela sans être vraiment dans une telle situation. "

Malgré les doutes initiaux, Meyer a engagé Fickell en tant que coordinateur défensif après avoir été embauché pour le remplacer en tant qu'entraîneur. Il a fallu plusieurs années à Fickell pour se sentir à la recherche d'un autre poste d'entraîneur. Son épouse Amy et lui ont maintenant six enfants âgés de 4 à 17 ans, dont deux paires de jumeaux. Quitter des amis et des parents ne serait pas facile.

Mais en 2016, il était prêt et Cincinnati l'a embauché après le mandat désastreux de Tommy Tuberville. C'était un acte de foi pour Fickell et UC.

"Je n'ai jamais visité le site avant d'accepter le poste", a-t-il déclaré.

Sa première saison était prévisible difficile. Les Bearcats étaient 4-8. Fickell a déclaré qu'ils avaient la chance de gagner autant de matchs.

"Je pense que la chose la plus difficile de la première année a été d'amener les hommes à croire en qui j'étais et en tant que personne et à ce que nous essayions de faire en tant que programme", a-t-il déclaré.

Les caractéristiques de Fickell en tant que joueur et entraîneur étaient son endurance, son altruisme et son manque d'ego. Cela a commencé à imprégner le programme et les Bearcats ont connu un revirement important l'année dernière. UC a remporté 11 matchs, dont une victoire contre Virginia Tech au Military Bowl.

Mais ne lui dites pas qu'il est un entraîneur prospère. Fickell a toujours traité la complaisance comme un ennemi mortel. Même maintenant, il se demande à quel point il est bon en tant qu'entraîneur. Il essaie toujours de trouver le lieu idéal pour nouer des relations avec ses joueurs sans trop s’imposer.

"C'est dans ces relations que je prospère toujours", a déclaré Fickell. "C’est donc là que je ne suis pas à l'aise en tant qu'entraîneur, car il me manque une petite partie de ces relations."

Il en était fier dans l'état de l'Ohio et ses joueurs étaient sincères dans leur loyauté et leur affection pour lui.

"Au début, je suis resté à OSU pour Luke", a déclaré l'ancien secondeur des Buckeyes, Joshua Perry. "L’entraîneur Meyer a été très dur avec moi, mais l’entraîneur Fick m’a permis de voir en quoi ma motivation était grande. L’entraîneur Fick est un entraîneur dur. Il est difficile. Mais j’ai vraiment senti, et je le ressens encore, soucieux de mon bien-être en tant que personne ".

Maintenant, Fickell va revenir à Columbus pour le jeu qu'il a essayé de sortir de son esprit. Il a tellement évité de parler de la confrontation qu'il s'est disputé cet été avec Amy chaque fois qu'elle tentait de discuter du nombre de billets OSU-UC dont ils avaient besoin.

"Je ne veux pas me faire ça," dit-il. "Je ne veux pas faire partie de mon histoire. Je veux parler de ces enfants âgés de 18 à 22 ans dans notre émission."

Mais quand on appuie dessus, il reconnaît à quel point c'est spécial. Il pouvait se réveiller au milieu de la nuit après avoir rêvé de ce match.

"Vous êtes vraiment en colère contre vous pour y penser, puis vous continuez", dit-il. "C'est moi."

Il sait ce que signifierait une victoire pour Cincinnati et ses joueurs, dont près des trois quarts sont originaires de l’Ohio.

En ce qui concerne ce que cela signifie pour lui, il a comparé la compétition avec un frère.

"Je ne voudrais jouer avec personne", a-t-il déclaré. «Je ressemble à ça. Mais ce que je ne peux pas faire, c'est laisser mes émotions (prendre le contrôle). Nous devons nous concentrer sur les choses que nous devons faire pour réussir. "

L’État de l’Ohio aura toujours une partie de votre coeur, mais Cincinnati est maintenant à la maison. Si l'UC continue à réussir, Fickell sera mentionné pour les travaux plus importants. Mais il a dit que lorsqu'il a accepté le poste, il voulait être dans un endroit où il pourrait rester pendant 10 ans et élever sa famille.

Maintenant qu'il vit chez UC, «vous réalisez à quel point c'est spécial et ce que nous pouvons faire ici, pas seulement le programme, mais aussi la communauté et ma famille. Nous avons vraiment touché le jackpot. "

brabinowitz@dispatch.com

@brdispatch

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